jueves, junio 13

Premio Nobel de Química de 2023 para los descubridores de los puntos cuánticos, que han revolucionado las teles en color y son prometedores contra el cáncer | Ciencia

La Real Academia Sueca de las Ciencias ha concedido este miércoles el Premio Nobel de Química de 2023 al francés Moungi Bawendi, el estadounidense Louis Brus y el ruso Alexei Ekimov, por descubrir y desarrollar los puntos cuánticos, materiales tan diminutos que en ellos se manifiestan las asombrosas leyes que rigen el mundo de lo infinitamente pequeño: la mecánica cuántica. Los puntos cuánticos son nanocristales, de unas pocas millonésimas partes de milímetro, en los que los electrones se encuentran confinados. Estas islas de electrones presentan interesantes propiedades, útiles en multitud de campos, desde las pantallas de televisión hasta la medicina. Es un campo emergente en el diagnóstico y el tratamiento experimental del cáncer.

El físico ruso Alexei Ekimov observó por primera vez los puntos cuánticos, en cristales, en 1981. Son estructuras que normalmente tienen unos millares de átomos, una cantidad tan escasa que todavía presentan los extraños comportamientos asociados a átomos solitarios. Cuando se estimulan mediante luz o electricidad, los electrones saltan a un mayor nivel de energía y, al regresar a su estado normal, producen un resplandor con protones individuales. Ekimov, actualmente en la empresa estadounidense Nanocrystals Technology, demostró que el color de esa luz depende del tamaño del nanocristal, como detalla la Academia sueca en un comunicado. El químico estadounidense Louis Brus, de la Universidad de Columbia, y su colega francés Moungi Bawendi, del Instituto Tecnológico de Massachusetts, aprendieron a dominar las propiedades de los puntos cuánticos. La empresa holandesa Philips y la japonesa Sony fueron pioneras en el uso de esta tecnología para mejorar el color de sus pantallas, hace una década.

El Nobel de Química ha estado rodeado de confusión desde primera hora del miércoles, después de que la Academia sueca anunciase antes de tiempo y por error el premio para Bawendi, Brus y Ekimov. La institución envió un comunicado a la prensa sueca, horas antes de tomar oficialmente la decisión. “El Premio Nobel de Química de 2023 recompensa el descubrimiento y el desarrollo de los puntos cuánticos, nanopartículas tan pequeñas que su tamaño determina sus propiedades”, escribió la Academia en un correo electrónico, según el diario sueco Dagens Nyheter. El bioquímico Johan Aqvist, presidente del comité del Nobel de Química de la academia, negó que el veredicto estuviese ya escrito. “Es un error de la Real Academia Sueca de las Ciencias. Nuestra reunión comienza a las 9:30, por lo que aún no se ha tomado ninguna decisión. Los ganadores no han sido seleccionados”, declaró a la agencia Reuters. El galardón está dotado con 11 millones de coronas suecas, unos 950.000 euros.

El año pasado, la Academia sueca entregó el Nobel de Química al danés Morten Meldal y a los estadounidenses Carolyn Bertozzi y Barry Sharpless, padres de la química clic y de las reacciones bioortogonales, dos revolucionarias herramientas para producir fármacos y nuevos materiales. Desde 1901, 181 hombres y solo ocho mujeres (el 4%) han ganado el Nobel de Química, según lamentó Bertozzi, de la Universidad de Stanford. “Hay que decirles a los niños que los químicos somos soñadores. Yo soy química sintética, lo que significa que hacemos moléculas que no existen en el mundo. Soñamos con estructuras”, proclamó Bertozzi en una entrevista con EL PAÍS.

La empresa especializada Clarivate Analytics colocó en sus quinielas de 2023 a tres pioneros de la biología sintética: los estadounidenses James J. Collins, Michael Elowitz y Stanislas Leibler. También figuraban entre los favoritos los británicos Shankar Balasubramanian y David Klenerman, por inventar nuevos métodos de secuenciación del ADN que han revolucionado la biología. Finalmente, Clarivate Analytics citó los nombres del japonés Kazunori Kataoka, el ruso Vladimir Torchilin y la estadounidense Karen Wooley, por desarrollar fármacos innovadores y técnicas de administración.

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